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Descubierta una mina 2,43 millones de toneladas de litio en Perú

La empresa minera canadiense Plateau Energy Metals ha certificado el descubrimiento de una mina de 2,43 millones de toneladas de litio de alta ley y 124 millones de libras de uranio en el yacimiento de  Falchani en la región de Puno. Ulises Solís, gerente de la firma, ha afirmado que busca socios por 800 millones de dólares “para construir lo que podría ser la mina de litio más grande del mundo”. 

La estimación de los recursos encontrados se basa en el análisis realizado a través de perforaciones en una área de 1.250 metros por 350-500 metros, “lo que representa   aproximadamente el 20% del potencial del depósito”, han señalado los representantes de la compañía quienes consideran que este yacimiento se convertiría en la mina de litio más grande del mundo con mayor producción que las existentes en Chile, Bolivia y Argentina juntas. Actualmente el primer puesto lo ostenta el Salar de Uyuni, en Bolivia, con nueve millones de toneladas. 

El yacimiento se encuentra a unos 4.500 metros de altitud en una región andina fronteriza con Bolivia, unos 150 kilómetros al norte del lago Titicaca.

Calidad de las reservas de litio. 

Las reservas de litio encontradas son de alta ley, puesto que la concentración del mineral encontrado se sitúa entre 3.500 a 4.000 partes por millón (ppm), frente al promedio de 500 ppm, en yacimientos como los de Chile o Bolivia. 

Los trabajos de exploración se iniciaron en el  año 2007 y, hasta el momento, las perforaciones están centradas en solo el 15% de la superficie de un terreno mayor a 910 kilómetros cuadrados.

La extracción del litio en esta nueva mina requerirá de voladura y procesos mineros convencionales ya que el mineral se encuentra alojado en roca, a diferencia del resto de explotaciones que obtienen el material en salares, a flor de suelo, lo que reduce significativamente los costes de obtención. Si bien, los responsables de la empresa han asegurado que los volúmenes de extracción serán altos debido a la alta concentración registrada. Además, los técnicos de Plateau son optimistas respecto a los recursos existentes en la zona, ya que aseguran que el recurso seguirá creciendo con más perforaciones. 

A lo largo del año 2018 se espera desarrollar el Estudio Económico  Preliminar, con el que se definirá el Capex inicial y la rentabilidad del proyecto. En caso de ser positivo en 2019 se procedería a poner en marcha el estudio de factibilidad. La explotación de este yacimiento permitiría a Perú  comenzar a exportar carbonato de litio por unos US$500 millones anuales a partir de 2021.

La cotización promedio del litio se encuentra entre  12 mil y 16 mil US$ la tonelada. Tomando solo el valor mínimo estas reservas tendrían un valor no menor a los  30 billones US$.

Por lo que se refiere al uranio, los responsables de la empresa están a la espera de que el gobierno peruano ponga en marcha  una ley que regule la explotación de minerales radioactivos. 

 

Usos del litio

La producción de baterias para teléfonos inteligentes y  para vehículos eléctricos es el principal destino del litio que se produce a nivel mundial. Aproximadamente el 39% del litio que se extrae en el mundo se destina la fabricación de baterías para teléfonos celulares, computadores portátiles, herramientas eléctricas y vehículos híbridos o eléctricos. Aunque buena parte del mineral, un 30%  aproximadamente, se destina también a otros usos menos conocidos, como aumentar la resistencia de vidrios y cerámicas.

Otros destinos de este mineral son grasas y aceites minerales resistentes al calor (8%), aleaciones de aluminio y cobre para la industria aeronáutica (5%9, elaboración de polímeros (5%), filtros de aire (3%) y otros usos (10%) como medicinas o psicofármacos. 

El mercado del litio es un mercado joven y en plena expansión debido al aumento de la demanda de productos como los teléfonos móviles o los vehículos eléctricos.  De hecho, el litio comenzó a utilizarse en baterías a principios de la década de los 90. En la actualidad cada teléfono inteligente requiere entre 2 y 3 gramos de litio para su fabricación.